Charlemagne, roi des Francs de la dynastie des Carolingiens

Charlemagne, du latin Carolus Magnus, ou Charles Ierdit « le Grand » dans la nomenclature qui commence avec Clovis Ier, né le 2 avril 742 (ou 747 ou 748), mort le à Aix-la-Chapelle, est un roi des Francs et empereur. Il appartient à la dynastie des Carolingiens, à laquelle il a donné son nom.

Charlemagne, roi des Francs et empereur

Fils de Pépin le Bref, il est roi des Francs à partir de 768, devient par conquête roi des Lombards en 774 et est couronné empereur à Rome par le pape Léon III le , relevant une dignité disparue depuis la chute de l’Empire romain d’Occident en 476.

Roi guerrier, il agrandit notablement son royaume par une série de campagnes militaires, en particulier contre les Saxons païens dont la soumission fut difficile et violente (772-804), mais aussi contre les Lombards enItalie et les musulmans d’Al-Andalus.

Souverain réformateur, soucieux d’orthodoxie religieuse et de culture, il protège les arts et les lettres et est à l’origine de la « renaissance carolingienne ».

Son œuvre politique immédiate, l’empire, ne lui survit cependant pas longtemps. Se conformant à la coutume successorale germanique, Il prévoit dès 806 le partage de l’Empire entre ses trois fils. Après de nombreuses péripéties, l’empire ne sera finalement partagé qu’en 843 entre trois de ses petits-fils (traité de Verdun).

Le morcellement féodal des siècles suivants, puis la formation en Europe des États-Nations rivaux condamnent à l’impuissance ceux qui tentent explicitement de restaurer l’empire universel de Charlemagne, en particulier les souverains du Saint-Empire romain germanique, d’Otton Ier en 962 à Charles Quint au xvi siècle, voire Napoléon Ier, hanté par l’exemple du plus éminent des Carolingiens.

La figure de Charlemagne a été l’objet de déchirements en Europe, notamment d’enjeu politique entre le xii et xix siècles entre la nation germanique qui considère le Saint-Empire romain comme le successeur légitime de l’empereur carolingien et la nation française qui en fait un élément central de la continuité dynastique des Capétiens. Pourtant, il peut être considéré comme le « Père de l’Europe » pour avoir assuré le regroupement d’une partie notable de l’Europe occidentale, et posé des principes de gouvernement dont ont hérité les grands États européens.

Les deux principaux textes du ix siècle qui dépeignent le Charlemagne réel, la Vita Caroli d’Éginhard et la Gesta Karoli Magni attribuée au moine de Saint-Gall Notker le Bègue, l’auréolent également de légendes et de mythes repris au cours des siècles suivants : « Il y a le Charlemagne de la société vassalique et féodale, le Charlemagne de la Croisade et de la Reconquête, le Charlemagne inventeur de la Couronne de France ou de la Couronne impériale, le Charlemagne mal canonisé mais tenu pour vrai saint de l’Église.

Biographie de Charlemagne est le plus illustre représentant des souverains de la dynastie carolingienne, qui lui doit d’ailleurs son nom. Petit-fils de Charles Martel, il est le fils de Pépin le Bref et de Berthe de Laon dite « au Grand Pied ».

On dispose d’une indication sur le jour de sa naissance : un calendrier du début du ixe siècle de l’abbaye de Lorsch indique que la naissance de Charlemagne a eu lieu « le 4 des nones d’avril »27, soit le 2 avril.

La date de 742 se fonde sur un énoncé d’Eginhard, selon lequel Charlemagne est mort dans sa soixante-douzième année. Mais il est apparu qu’Eginhard paraphrasait la Vie des douze Césars de Suétone, de sorte que l’âge qu’il attribue à Charlemagne n’est pas totalement fiable. À noter qu’Eginhard se refuse explicitement à traiter le sujet de la naissance et que la date de 742 est obtenue de façon indirecte. On trouve cependant aussi l’indication de l’âge de 71 ans dans les Annales Regni Francorum.

Les dates de 747/748 se fondent sur un énoncé des Annales Petaviani (Annales de Petau) qui donnent la date de 747. Cela pose cependant un problème, si on retient le jour anniversaire du 2 avril, car ces annales indiquent que Charlemagne est né après le départ de son oncle Carloman pour Rome, évènement qui a eu lieu après le 15 août 74731. De plus, en 747, Pâques est tombé le 2 avril et les chroniqueurs n’auraient pas manqué de signaler cette coïncidence.

L’enjeu de la date de naissance de Charlemagne
Cette absence de certitude concernant l’année de sa naissance est probablement liée au fait que Pépin et Berthe ne se sont mariés (religieusement) qu’en 743 ou 744. Par conséquent, la naissance de Charlemagne serait, du point de vue de l’Église, illégitime en 742, légitime en 747/748.